Mosquitos transgénicos para frenar el virus zika

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Mosquito Aedes Aegypti

Ante la falta de una vacuna contra el virus zika en la ciudad de Piracicaba (São Paulo, Brasil) la lucha se ha centrado en el mosquito que lo transmite. En los alrededores de esta ciudad han liberado millones de mosquitos genéticamente modificados (GM) para que su descendencia muera antes de llegar a la fase adulta y, por tanto, pueda transmitir la enfermedad. Los primeros resultados muestran una reducción de larvas de mosquito de un 82%.

El principal vector o transmisor del zika y otros virus, como el del dengue o el chikunguya, es la hembra del mosquito Aedes aegypti y, en menor medida la del mosquito tigre (Aedes albopictus). Salvo alguna vacuna experimental, ninguno de estos virus tiene una cura. Otro enfoque posible es controlar la población de mosquitos, generalmente con insecticidas. Pero hay una tercera vía y es el control biológico mediante el uso de la genética.

Es lo que propuso la empresa británica Oxitec a las autoridades de Piracicaba. Su plan era liberar ejemplares macho de Aedes aegypti GM en tal cantidad y durante el tiempo suficiente para que desplazaran a los machos silvestres en el apareamiento con las hembras. Estos machos de mosquito, bajo la denominación OX513A, portan y transmiten una mutación genética que hace que sus crías sean dependientes de la tetraciclina, un antibiótico. Si les falta, mueren antes de superar la fase de pupa o larval.

El objetivo inicial del ensayo, era combatir el dengue, transmitido también por el Aedes aegypti. Pero también podría rebajar su incidencia en la zona. Desde su puesta en marcha, han sido liberados unos 25 millones de mosquitos. Y las autoridades locales han prorrogado el experimento un año más y estudian extenderlo a un área mayor, en la que vive una décima parte de la población de Piracicaba.

Hasta ahora Oxytec, comprada recientemente por una compañía estadounidense, ha realizado otros ensayos en países como Panamá, Malasia o las británicas Islas Caimán. Desde finales de 2014, también ensaya su liberación en Cayos de la Florida.

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