Vida en el Universo

Un exoplaneta (ilustración) Creditos de M. Kornmesser/NASA/ESA

Por Edgar Castro Bathen

Por miles de años los seres humanos nos hemos preguntado si estamos solos en el universo o si existen seres vivos en otros planetas. Ahora la ciencia ha organizado una rama específica para su estudio, que se denomina Astrobiología. Es la parte de la astronomía que se dedica al estudio del origen, evolución y fin de la vida en el universo. Lo que siempre he querido estudiar, lo que siempre he querido saber desde un punto de vista totalmente científico, no de cuentos ni películas de Hollywood. 

Esta parte de la ciencia enfrenta la interrogante de si existe vida más allá de la Tierra, y cómo podemos detectarla. Para esto hace uso de muchas otras disciplinas como la física, la química, la astronomía, la astrofísica, la biología molecular, la ecología, las ciencias planetarias y la geología. 

La astrobiología estudia biósferas que puedan ser diferentes de la de la Tierra, la interpretación de los datos científicos estudia hipótesis que se ajustan firmemente a las teorías científicas existentes. A diferencia de creencias y mitos que uno tiene sobre los extraterrestres, influenciado por la televisión y el cine, la ciencia se basa en datos duros, que se han recogido de misiones espaciales, grandes radiotelescopios y telescopios ópticos. 

Se sabe que en el espacio interestelar hay nubes moleculares, compuestos orgánicos y moléculas complejas. Pero no se sabe cómo esas moléculas han progresado para transformarse en vida. Para ello es necesario enfocarse en el estudio de las interacciones de los asteroides con el agua, el carbono, el misterio de la formación de vida a partir de material inorgánico, la habitabilidad de otros planetas y la búsqueda de bioformas en el espacio exterior. 

La química de la vida tuvo que haber comenzado después del Big Bang, hace 13 mil 800 millones de años, puesto que al inicio solo había energía. ¿Qué procesos se llevaron a cabo para generar la vida? ¿Es cierta la teoría de la Panspermia? ¿La vida microscópica fue distribuida por cometas, asteroides y otros cuerpos pequeños del Sistema Solar? ¿Sucedió lo mismo en otras partes del Universo? 

Galaxia del molino Instituto del Telescopio Espacial de NASA.

Según una investigación publicada en agosto de 2015, las galaxias más grandes pueden ser más propicias para la creación y desarrollo de planetas habitables que las galaxias más pequeñas como la Vía Láctea. Sin embargo, la Tierra es el único lugar en el universo conocido por el ser humano que contiene vida y pertenece a la Vía Láctea lo cual prueba que no tenemos buenos supuestos para saber dónde de florecer la vida.  

Incluso las estimaciones de zonas habitables alrededor de otras estrellas, conocidas como zonas Ricitos de Oro, junto con el descubrimiento de cientos de planetas extrasolares y nuevos conocimientos sobre hábitats extremos aquí en la Tierra y los efectos de las mareas gravitacionales, sugieren que puede haber más lugares habitables en el universo de los que se consideraron como posibles hasta hace poco. 

Los estudios en el planeta Marte llevados a cabo por los robots Curiosity, Opportunity y Spirit han encontrado evidencias de que existió agua en gran abundancia, la cual pudo dar paso a vida antigua, en el pasado del planeta rojo.  

Sin embargo, debemos estar preparados para el otro lado de la moneda. Si se encuentra vida, ¿Estaremos preparados para tal descubrimiento y sus derivaciones? Al responder a las preguntas ¿Qué es la vida? ¿Cómo surgió en la Tierra? ¿Cómo evolucionó y se desarrolló? Quizá pasemos atropellando antiguas creencias y fundamentos. Diferentes instituciones se moverán en sus cimientos. Y esto traerá cambios profundos. 

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